Les représentations mentales piliers du processus d’apprentissage

Quand on apprend, on acquiert ou on modifie des représentations mentales

C’est dans cette phrase que réside l’affirmation centrale de la psychologie cognitive, en opposition avec la théorie béhavioriste. Faire appel aux représentations mentales du sujet est apparu comme indispensable pour que la psychologie ne se limite pas à décrire des lois associant des situations avec des comportements déterminés mais puisse expliquer les comportements.

Face à la théorie béhavioriste selon laquelle apprendre consiste simplement à associer des stimulations et des réponses. La théorie cognitiviste affirme donc que lorsque nous apprenons, notre comportement change parce que notre compétence s’est modifiée. Et que notre compétence s’est modifiée parce que notre représentation mentale de la situation d’apprentissage s’est modifiée.

Les représentations mentales d’un problème qu’ont un expert du domaine auquel le problème appartient et un novice, qui sait encore peu de choses sur ce domaine, diffèrent à trois niveaux :

  • face à des situations particulières, l’expert dispose de réponses spécifiques automatisées directement accessibles dans sa mémoire à long terme. Par contre, le novice doit mettre en œuvre des procédures de recherche plus ou moins coûteuses.
  • l’expert a constitué des classes de problèmes associées à différents types de solutions. Le novice essaie aussi de constituer de telles classes. Mais, il se fie généralement à des ressemblances superficielles entre les problèmes. Alors que l’expert a des critères de classification plus pertinents.
  • l’expert a une bonne connaissance des concepts de son domaine d’expertise et des relations d’ordre, de dépendance, de causalité entre ces concepts. Au contraire, les connaissances du novice sont pauvres et mal structurées. C’est là le niveau le plus fondamental. En fait, c’est celui qui permet de mettre au point une solution originale. Et ceci qu’on ne peut résoudre un problème ni par une procédure automatisée ni en le rattachant à une classe de problèmes connue.
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